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Pterodactylus antiquus, el pterodáctilo más antiguo

Por: Mario Quiron
El espécimen de Painten es un raro representante de la primera brecha entre los tamaños pequeño y grande.
 |  Ciencia
Pterodactylus antiquus, el pterodáctilo más antiguo

Ya hemos visto anteriormente varios pterosaurios ("Tupandactylus imperator, un pterosaurio multicolor" y "Quetzalcoatlus northropi, ¿el animal volador más grande?"), y aunque los pterosaurios no son “dinosaurios voladores”, son contemporáneos de los dinosaurios y también son fascinantes.

El primer fósil de pterosaurio que se describió y nombró científicamente, y que condujo al reconocimiento de este grupo extremadamente diverso de reptiles voladores, fue un Pterodactylus encontrado en los famosos depósitos Plattenkalk del Jurásico Superior de Baviera, en el sur de Alemania.

Los primeros hallazgos de Pterodactylus se remontan al siglo XVIII, pero la fecha exacta de su descubrimiento sigue siendo difícil de establecer.

Por lo general, el espécimen holotipo de Pterodactylus antiquus, encontrado entre 1767 y 1784, se considera el primer fósil de pterosaurio descubierto, aunque el holotipo de Pterodactylus micronyx se encontró entre 1757 y 1779 y, por lo tanto, podría haberse encontrado antes.

Descrito por primera vez por Cosimo Alessandro Collini en 1784. Collini malinterpretó a su espécimen como una criatura marina. Unos pocos científicos continuaron apoyando la interpretación acuática incluso hasta 1830, cuando el zoólogo alemán Johann Georg Wagler sugirió que Pterodactylus usaba sus alas como aletas. El naturalista francés y fundador de la anatomía comparada, Georges Cuvier, fue el primero en sugerir que los pterosaurios eran criaturas aéreas en 1801, y el naturalista alemán Johann Hermann identificó al animal como un vertebrado volador, aunque lo consideraba un mamífero.

Georges Cuvier finalmente reconoció las afinidades reptilianas del espécimen y en 1809 acuñó el término 'pterodáctilo' para él, y debido a la estandarización de los nombres científicos, el nombre oficial para este género se volvió Pterodactylus. El nombre deriva de las palabras griegas pteron (πτερόν, que significa 'ala') y daktylos (δάκτυλος, que significa 'dedo') y se refiere a la forma en la cual el ala se mantiene gracias a un único gran dedo.

El nombre "pterodáctilo" se volvió popular y se aplicó incorrectamente a todos los miembros de Pterosauria. Los paleontólogos ahora evitan usar "pterodáctilo" y prefieren el término "pterosaurio". Ellos relegan el término "pterodáctilo" específicamente para los miembros del género Pterodactylus o más ampliamente para los miembros del suborden Pterodactyloidea.

Durante la fase inicial de la investigación de pterosaurios, Pterodactylus era un género "basurero" que contenía docenas de especies asignadas, a veces relacionadas de forma lejana. Décadas más tarde, una revisión exhaustiva del género redujo significativamente el número de especies. Hasta la fecha, solo queda una especie en el género, Pterodactylus antiquus, aunque aún se debate la referencia de varios especímenes a esta especie y las relaciones entre ellos.

 Pterodactylus

Hasta ahora, todas las apariciones de Pterodactylus procedían de depósitos de la era Titoniense (de hace 152 a 145 millones de años). El nuevo espécimen representa la primera aparición del género de la era Kimmeridgiense de la época del Jurásico Superior (hace entre 155 y 152 millones de años).

Se encontró en la Cantera Rygol (parte de la Formación Torleite) cerca de Painten, un pequeño pueblo situado en la parte sur de la Jura de Franconia en el centro de Baviera.

Las rocas de la cantera, que produjeron este nuevo espécimen, consisten en piedra caliza silicificada que data de la edad de Kimmeridgian

"Las rocas de la cantera, que produjeron este nuevo espécimen, consisten en piedra caliza silicificada que data de la edad de Kimmeridgian", dijo el paleontólogo de la Universidad de Tübingen, Felix Augustin. "Anteriormente, Pterodactylus solo se habían encontrado en rocas más jóvenes del sur de Alemania pertenecientes a la era Titoniense que sigue a la Kimmeridgiense".

Pterodactylus antiquus, el pterodáctilo más antiguo

El nuevo espécimen es un esqueleto casi completo y exquisitamente conservado que incluye el cráneo de un individuo de pequeño tamaño.

"Solo falta una porción muy pequeña de la mandíbula izquierda, así como de la tibia izquierda y derecha", dijeron los paleontólogos. "El esqueleto se conserva casi perfectamente con todos los huesos presentes y en su posición anatómica más o menos correcta. Con un cráneo de 5 cm de largo, el Pterodactylus de Painten representa un raro individuo subadulto".

Pterodactylus antiquus, el pterodáctilo más antiguo

"En general, los especímenes de Pterodactylus no se distribuyen de manera uniforme en todo el rango de tamaño, sino que predominantemente caen en clases de tamaño que están separadas por espacios marcados", dijo el Dr. Augustin.

"El espécimen de Painten es un raro representante de la primera brecha entre los tamaños pequeño y grande".

El artículo del equipo fue publicado el pasado 28 de Noviembre de 2022 en la revista Fossil Record: "The geologically oldest specimen of Pterodactylus: a new exquisitely preserved skeleton from the Upper Jurassic (Kimmeridgian) Plattenkalk deposits of Painten (Bavaria, Germany)".

Fuentes: Sci News, Fossil Record https://doi.org/10.3897/fr.25.90692, imágenes tomadas de internet


Mario Quiron

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