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Sterna paradisaea, el gaviotín ártico.

Un pequeño gigante
 |  Ciencia

Sterna paradisaea es un ave marina de la familia de los estérnidos. Esta ave tiene una distribución circumpolar; cría en colonias en el Ártico y en regiones subárticas de Europa, Asia y Norteamérica. Su nombre común es gaviotín ártico o charrán ártico.

El gaviotín ártico es un ave de mediano tamaño que mide aproximadamente 33-36 centímetros desde la punta del pico hasta la punta de la cola. Tiene una envergadura de 76-85 cm y pesa entre 86 y 127 gramos. El pico es de un rojo oscuro, igual que las patas, cortas, y los pies, palmeados. Como la mayoría de miembros de la familia Sternidae, el gaviotín ártico tiene alas de extremos afilados, muy apuntados; y una cola larga, bifurcada, con puntas largas.

El plumaje de los adultos es mayormente gris, con una nuca negra y las mejillas blancas. Las partes superiores de las alas son de un gris pálido, y el área cercana a la punta es translúcida. La cola es blanca, y la parte inferior también es de un gris pálido. Ambos sexos tienen una apariencia similar. El plumaje de invierno es parecido, pero la coroneta es más blanca y los picos más oscuros.

Los gaviotines árticos son aves de gran longevidad y pueden llegar a vivir más de 30 años de edad. Se alimentan principalmente de peces y pequeños invertebrados marinos. Los gaviotines árticos son monógamos, y en muchos casos vuelven a la misma colonia cada año. Empiezan a emparejarse a los tres o cuatro años de edad. El cortejo es una serie elaborada de vuelos y exhibiciones mutuas.

ste01Llegado el día, el macho y la hembra se ponen de acuerdo para escoger la ubicación del nido, y ambos defienden el lugar. Con respecto a la reproducción, ésta tiene lugar en colonias ubicadas en las costas, islas y, en ocasiones, en la tierra firme de la tundra, siempre que haya agua cerca. Cuando llega la puesta, la hembra pone entre uno y tres huevos.

Desde hace mucho tiempo esta ave se consideraba contendiente a ser el animal con la ruta migratoria más larga, sin embargo hacer seguimiento a su migración era realmente muy complicado, por lo que en la literatura sobre el tema es común encontrar que su viaje es de "solo" 40,000 km, del polo ártico al polo antártico y de regreso, una ruta más corta que la ruta de la Ardenna grisea.

Sería justo perdonar a los científicos por equivocarse, teniendo en cuenta que dependen de observaciones desde el mar y de la captura de aves etiquetadas en lugares diferentes. Pero algunos habían predicho lo mucho que se equivocaban las cifras de los libros de texto, como ocurría con Vanessa cardui, la migrante extrema..

Carsten Egevang, de la Universidad de Aarhus, en Dinamarca, cambió todo esto desarrollando geolocalizadores diminutos de menos de 1 gramo. Estos localizadores pueden rastrear los movimientos de las aves migratorias registrando la cantidad de luz que cae sobre ellos en diferentes puntos de su trayecto. El itinerario real del gaviotín ártico se develó en 2010 mediante estos diminutos dispositivos de rastreo, revelando que el ave debería sentirse insultada: en realidad vuela casi el doble de la distancia considerada con anterioridad.

La migración hacia el sur es la parte más ardua del viaje. Al final de la época de apareamiento, los charranes dejan Groenlandia e Islandia y se dirigen al suroeste para hacer una escala que no se conocía. Se encuentra en medio del Atlántico norte, en una zona al norte de las Azores, donde las aguas septentrionales llenas de comida se encuentran con las corrientes meridionales más cálidas, pero menos productivas. Los charranes pasan allí una media de 3 a 4 semanas entre agosto y septiembre, reuniendo fuerzas antes de poner rumbo sureste hacia África.

Todos siguen la misma trayectoria hasta llegar a las islas de Cabo Verde, frente a la costa noroccidental de África, donde se dividen en dos grupos. Un grupo sigue disfrutando de la costa africana,ste03 mientras que otro cruza el Atlántico y sigue la curva de Brasil. A unos 40 grados sur, ambos grupos cambian de un vuelo hacia el sur a vuelos este-oeste, y algunos llegan hasta el océano Índico.

En noviembre, todos han llegado a su destino. Tardan una media de 93 días, aunque las aves más rápidas migran en solo 69 días. Y todo su esfuerzo tiene su recompensa. La luz solar perpetua empieza a bañar la costa antártica, dándoles la oportunidad de sumergirse en los abundantes mares en busca de kril y otros alimentos durante 24 horas. Se quedan varios meses, y migran de nuevo hacia el norte a principios o mediados de abril.

Este viaje es más directo. Llenos de energía gracias al kril y con la ayuda de vientos favorables, los gaviotines viajan 500 kilómetros al día y solo tardan una media de 40 días en llegar a casa, en etapas de vuelo de hasta 700 kilómetros sin descanso. Evitan rutas costeras en favor de un vuelo más recto sobre aguas profundas. Trazan una S a través de la atmósfera en dirección a la punta suroccidental de África, cruzan el Atlántico y regresan por la misma ruta de paso en el Atlántico norte que visitaron en su viaje hacia el sur. Finalmente, llegan a su hogar del Ártico en mayo, exhaustos y listos para aparearse.

Como podemos ver, esta especie es una gran migradora y se ve sometida a dos veranos por año cuando migra de sus terrenos de cría boreales hasta los océanos cercanos a la Antártida, y durante su regreso cada año; en algunos casos, esta distancia es superior a 80,000 km al año. Se trata de la migración regular más larga de todos los animales conocidos. Considerando que hay ejemplares conocidos con hasta 34 años, en su vida hace el equivalente a tres viajes de ida y vuelta a la luna.

Carsten Egevang, del Instituto de Recursos Naturales y principal autor del estudio que se publicó en la revista PNAS, resume: "Los resultados nos han sorprendido. Ya se sabía que migraba de un polo a otro, pero la forma en la que lo hace es sorprendente. Es un viaje increíble para un ave tan pequeña".

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Fuentes: Naturalista, National Geographic, El País, PNAS https://doi.org/10.1073/pnas.0909493107, imágenes tomadas de internet


Mario Quiron

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