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¿Qué harán Roman y Euclid en el espacio?

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¿Qué harán Roman y Euclid en el espacio?

Iniciemos con algunos conceptos: ¿Qué tipos de planetas conoces?

Como vimos anteriormente en un hilo de #CienciaActual, nuestro Sistema Solar cuenta con 8 planetas y 5 planetas enanos. ¿Puedes nombrar los 8 planetas del Sistema Solar? ¿Y los 5 planetas enanos? No te preocupes, no es examen.

También hablamos en otro hilo sobre un tipo especial de planetas, los exoplanetas, y la gran velocidad con la que se estaban descubriendo. La lista ya tiene más de 4,000 planetas reconocidos, y sigue creciendo día con día.

Recordemos, los planetas de nuestro sistema solar orbitan alrededor del Sol. Los planetas que orbitan alrededor de otras estrellas se llaman exoplanetas.

En 2009, la NASA lanzó un observatorio espacial llamado Kepler para buscar exoplanetas. Desde 2009 hasta 2013 estuvo operativo el telescopio espacial Kepler observando la misma zona del cielo. Esto produjo un boom en el hallazgo de exoplanetas. Desde 2018 hay una nueva misión de la NASA, TESS, que, como Kepler, usa el método de los tránsitos para observar estrellas cercanas a nosotros, es decir que sean muy brillantes. Eso posibilitará estudiar, posteriormente y con otros instrumentos, la atmósfera de los planetas que las orbitan.

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Es importante señalar que todos esos planetas hallados fuera de nuestro sistema solar están en nuestra galaxia, ya que la tecnología que tenemos por ahora no nos permite buscar planetas en otras galaxias.

Sin embargo, un planeta fuera de nuestro sistema solar no tiene que estar necesariamente en órbita a otra estrella o astro masivo. Los planetas sin estrella, llamados también planetas "errantes", "nómadas" o "huérfanos", no giran en torno a ninguna estrella. Estos planetas "independientes" han sido un tema tocado por la ciencia-ficción, pero en los últimos tiempos han dejado de ser una mera especulación para convertirse en un hecho cada vez más aceptado.

Actualmente, los resultados de un análisis de datos recolectados durante observaciones realizadas por el telescopio espacial Kepler de la NASA apuntan a la posible detección de cuatro de estos planetas sin estrella.

El estudio, llevado a cabo por el equipo internacional de Iain McDonald, antes en la Universidad de Manchester y ahora en la Universidad Abierta, del Reino Unido, utilizó datos obtenidos por el Kepler en 2016.

El estudio se titula “Kepler K2 Campaign 9 – I. Candidate short-duration events from the first space-based survey for planetary microlensing”, y fue publicado en la revista rom04académica Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, el pasado 6 de Julio de 2021.

Durante dos meses, Kepler escrutó un sector del firmamento en el que hay millones de estrellas. Ese sector está cerca del centro de nuestra galaxia. El Kepler examinaba la zona entera cada 30 minutos en un intento de encontrar eventos de microlente gravitacional.

Las lentes gravitacionales son un efecto en la observación que se produce porque la presencia de masa deforma el tejido del espacio-tiempo y observando desde la dirección precisa se percibe una intensificación de la imagen comparable a la que ejerce una lente. El efecto es extremo alrededor de objetos muy masivos, como agujeros negros y galaxias enteras. Pero incluso los planetas solitarios pueden provocar un grado detectable de deformación, en su caso llamado microlente por resultar mucho más sutil.

Este fenómeno fue predicho por Albert Einstein hace 85 años como consecuencia de su Teoría General de la Relatividad. Los casos de microlente causada por un planeta son muy difíciles de detectar, con la tecnología disponible actualmente.

El análisis de los datos ha revelado 27 señales candidatas a microlente de corta duración que varían entre una hora y 10 días. Muchas de ellas se habían observado previamente en datos obtenidos simultáneamente desde tierra. Sin embargo, los cuatro eventos más cortos son nuevos descubrimientos, que además concuerdan con lo que cabe esperar de planetas con masas similares a la de la Tierra. Estos nuevos eventos no muestran una señal larga, como la que puede esperarse de una estrella cercana al planeta, lo que sugiere que estos nuevos eventos pueden indicar la presencia de planetas errantes.

¿Cuál es la relación de lo que hemos visto con Roman y Euclid?

Así como las misiones de Kepler y TESS, la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea), tienen nuevas misiones llamadas Nancy Grace Roman y Euclid, respectivamente.

Confirmar la existencia y la naturaleza de planetas sin estrella será uno de los principales objetivos del Telescopio Espacial Roman de la NASA, y posiblemente del telescopio espacial Euclid de la ESA , ambos optimizados para buscar señales de microlente y a ser lanzados al espacio en un futuro no muy lejano.

En el caso del telescopio espacial Roman, unas simulaciones ejecutadas el año pasado por el equipo de Samson Johnson, de la Universidad Estatal de Ohio en Estados Unidos, permiten pronosticar que detectará cientos de planetas sin estrella.

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Fuentes: Noticias de ciencia, NASA, El País, Monthly Notices of the Royal Astronomical Society https://doi.org/10.1093/mnras/stab1377, imágenes tomadas de internet


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Mario Quiron

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