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¿Es posibe que haya vida en Titán?

La misión Dragonfly.
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¿Es posibe que haya vida en Titán?

Uno de los descubrimientos más importantes de las últimas dos décadas de exploración planetaria ha sido el potencial astrobiológico de las lunas heladas. Muchas de estas lunas albergan depósitos de agua líquida debajo de sus cortezas, por lo que comprenden una nueva clase de cuerpo del Sistema Solar: los mundos oceánicos. En escritos anteriores de #CienciaActual (El Hubble detecta vapor de agua en la atmósfera de Ganímedes.) ya hemos tratado este tema.

Si la biología requiere carbono, agua y energía, entonces los mundos oceánicos pueden ofrecer la mejor oportunidad para la vida del Sistema Solar más allá de la Tierra.

Titán es en cierto modo el mundo más similar a la Tierra que se ha descubierto. Aunque es una luna de Saturno, Titán tiene varias características de un planeta, incluidas nubes, lluvia, lagos y ríos, e incluso un océano subterráneo de agua salada.

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Dragonfly, un dron con propulsión a hélice, será enviado a Titán dentro de algunos años, alcanzando su superficie a mediados de la década de 2030. Será la primera misión que explore la superficie de Titán más allá del punto de aterrizaje, y tiene grandes objetivos.

El equipo de expertos publicó los objetivos científicos en un artículo del PSJ. Ese equipo incluye, entre otros, a Jason Barnes de la Universidad de Idaho, y Alex Hayes, investigador del Departamento de Astronomía de la Universidad de Cornell.

Los objetivos científicos incluyen:

a) investigar la química prebiótica de Titán;

b) explorar la habitabilidad de la luna nebulosa;

c) buscar biofirmas químicas tanto de la “vida como la conocemos” basada en el agua (como podría ocurrir en el océano del manto interior, posibles flujos criovolcánicos y / o depósitos de derretimiento de impacto) y “vida potencial, pero no como la conocemos” que podría utilizar hidrocarburos líquidos como disolvente (dentro de los lagos, mares y / o acuíferos de Titán); la consideración de ambos solventes condujo simultáneamente al lugar de aterrizaje inicial en las dunas ecuatoriales e interdunas de Titán para tomar muestras de sedimentos orgánicos y hielo de agua, respectivamente.

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La baja gravedad de Titán (alrededor de una séptima parte de la de la Tierra) y su espesa atmósfera (cuatro veces más densa que la de la Tierra), con vientos más débiles que los de la Tierra, lo convierten en un lugar ideal para un vehículo aéreo.

Aunque Cassini estuvo en órbita alrededor de Saturno durante 13 años, y su radar permitió identificar en Titán estructuras morfológicas similares a la Tierra, incluidas dunas, lagos y montañas, los datos no pudieron revelar su composición.

La sonda Huygens, que aterrizó en Titán en 2005, fue diseñada para flotar en un mar de metano / etano o aterrizar en una superficie dura. Sus experimentos científicos fueron predominantemente atmosféricos, porque no estaban seguros de que sobreviviera al aterrizaje.

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"Titán representa la utopía de un explorador", dijo el Dr. Hayes. "Por cada pregunta que respondimos durante la exploración de Titán de la misión Cassini-Huygens de la NASA, obtuvimos 10 nuevas".

Dragonfly pasará un día completo de Titán (equivalente a 16 días terrestres) en un lugar, realizando experimentos y observaciones científicas, y luego volará a un nuevo lugar repitiendo el ciclo.

“El equipo científico deberá tomar decisiones sobre lo que hará la nave espacial a continuación basándose en las lecciones de la ubicación anterior, que es exactamente lo que los rovers de Marte han estado haciendo durante décadas”, dijo el Dr. Hayes.

Fuentes: Sci News, Noticias de Ciencia, NASA, The Planetary Science Journal https://doi.org/10.3847/PSJ/abfdcf, imágenes tomadas de internet


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Mario Quiron

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