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Shape-shifters de la vida real.

Metamorfosis aceleradas.
 |  Ciencia

Seguramente hemos visto en algunas películas o series de terror o sci-fi algunos shape-shifters (cambia-formas), entes que cambian su estructura física a voluntad. Algunos ejemplos: Hombres lobo (y derivados), The thing, It, Mystique de X-men, Sirius Black y Remus Lupin de Harry Potter, etc. Por muy aterradora o impresionante que haya sido la experiencia, todo queda en la seguridad de la fantasía que el autor de la historia nos ha transmitido. Sin embargo, en la vida real está sucediendo una situación similar que debería preocuparnos por lo que representa.

mor01Al margen de las consecuencias del cambio climático que influyen directamente en la sociedad global como la producción de alimentos, la viabilidad de cultivos o la migración humana forzada que el aumento del nivel de los mares provocará, un nuevo estudio concentra su atención en los cambios morfológicos que están experimentando algunos animales (especialmente en sus apéndices) para regular de mejor forma su temperatura corporal ante el panorama actual y futuro.

La emergencia climática está transformando el mundo de manera acelerada y algunos animales de sangre caliente, como aves y mamíferos, están cambiando su morfología con un único objetivo: adaptarse a un entorno cada vez más caliente y seco.

El estudio publicado en Trends in Ecology and Evolution ("Shape-shifting: changing animal morphologies as a response to climatic warming", 07-Sep-2021) muestra una correlación positiva entre el aumento en el tamaño de picos, patas, colas y orejas con el incremento sostenido de la temperatura anual y el clima extremo.

“Es hora de que reconozcamos que los animales también tienen que adaptarse a estos cambios, pero esto está ocurriendo en una escala de tiempo mucho más corta de lo que habría ocurrido durante la mayor parte del tiempo evolutivo. El cambio climático que hemos creado está ejerciendo una gran presión sobre ellas, y aunque algunas especies se adaptarán, otras no”, explica Sara Ryding, investigadora de aves de la Universidad de Deakin, Australia y autora del estudio.

En el caso de las criaturas pequeñas, como los ratones, la cola ayuda a regular el calor. En el caso de los pájaros, sus picos. Y los elefantes confían en sus enormes orejas para mantenerse frescos.

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Las aves son el grupo que muestra más cambios desde el inicio de la era industrial hasta nuestros días: el ejemplo más representativo es el del pico de distintas especies de loros australianos que han aumentado entre 4% y 10% su tamaño desde 1871, así como los juncos de ojos oscuros de Norteamérica, un pequeño pájaro cantor que también ha visto aumentar su pico en una proporción similar.

La investigación también arroja ejemplos de mamíferos como la musaraña enmascarada (Sorex cinereus) y el ratón de campo, dos especies que han visto crecer la longitud de sus patas y cola en relación con la actividad industrial del último siglo y medio.

A pesar de que la evolución es un proceso biológico que abarca miles de años, el aumento sostenido de la temperatura ha provocado estos cambios perceptibles en menos de 150 años. Al respecto, Ryding asegura que no se trata de una noticia positiva, sino de una manifestación del estrés al que se está sometiendo la diversidad a causa de la emergencia climática:

“El cambio de forma no significa que los animales estén haciendo frente al cambio climático y que todo esté bien. Significa que están evolucionando para sobrevivir a él, pero no estamos seguros de cuáles son las otras consecuencias ecológicas de estos cambios, o de que todas las especies sean capaces de cambiar y sobrevivir”.

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"Aunque nuestras investigaciones muestran que algunos animales se están adaptando al cambio climático, muchos no lo harán", aseguran los investigadores. "Por ejemplo, algunas aves tienen que mantener una dieta determinada, lo que significa que no pueden cambiar la forma de su pico. Otros animales simplemente no podrán evolucionar a tiempo".

Y aún hay cambios conductuales en los animales que nos indican la realidad y cercanía de las consecuencias del cambio climático:

Se ha constatado un aumento del número de pizzlys o grolares (Ursus arctos x maritimus) en estado salvaje (llamados nanulak por los nativos), es la unión del oso polar (Ursus maritimus) y del grizzly u oso gris (Ursus arctos horribilis). Los osos polares sufren un gran impacto por el deshielo de los glaciares. En búsqueda de alimento y hábitats más seguros, están realizando importantes migraciones hacia el sur. Por su parte, los grizzlies están adentrándose en áreas más septentrionales de lo habitual, ya que la subida de las temperaturas les permite ocupar nuevos espacios a los que se adaptan sin problema. De acuerdo con Larisa DeSantis, paleontóloga y profesora asociada de ciencias biológicas en Vanderbilt, de la Universidad de Tennessee, los «grolars» (grizzly/polar) llegaron para quedarse.

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Muchas aves migratorias están modificando sus calendarios de migración o, directamente, eliminándolos para adaptarse a las nuevas condiciones climáticas de sus hábitats. Es el caso de las cigüeñas quienes, gracias a que los inviernos son más benignos, se están haciendo sedentarias, e incluso adelantan la fecha de reproducción y la ajustan a las primaveras más tempranas.

Como alerta Larisa DeSantis, “El oso polar tan solo es el canario en la mina explicándonos lo mal que están las cosas”.

Fuentes: DW, National Geographic, Trends in Ecology and Evolution https://doi.org/10.1016/j.tree.2021.07.006, El mundo, Live science, imágenes tomadas de internet


Mario Quiron

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