La mancha de sargazo crece.

Las consecuencias que nadie espera: el sargazo en el Caribe

By Cristian Rene Sánchez M.
La generalizada presencia del sargazo en el Atlántico entre Brasil y África ha sido tal, que presenta consecuencias económicas medibles en millones de dólares.
 |  Ciencia

Cuando no se conoce la complejidad de los procesos biológicos y se actúa sobre el entorno natural sin más límite que el que la economía o la política dicten, suelen presentarse desagradables sorpresas, con cambios en el entorno de consecuencias graves e irreversibles, que en varios casos muestran una característica muy particular: se manifiestan paulatinamente, por lo que, cuando sus efectos se hacen visibles, es porque los daños son ya profundos.

Las otrora playas de arena blanca del caribe mexicano, sufren una nueva amenaza en otro tiempo insospechada y que ha levantado el clamor del público. Lo que ha puesto en alarma a visitantes y locales, no es la basura en las playas, no es el exceso de visitantes (que ha dado al traste con la capacidad de carga del entorno), no es la deforestación de las selvas circundantes, no es la inseguridad, no es incluso la pérdida de arena por la disminución de pastos marinos en la zona de litorales. Quien ha logrado incomodarlos, al punto de afectar la economía regional, es un alga color pardo llamada sargazo, que ha invadido las costas y las paradisiacas playas.

¿Quién imaginaría que una “humilde” planta pudiese convertirse, en un protagonista de tal envergadura?

El sargazo está conformado por un conjunto de especies de algas pardas que naturalmente habitan los océanos. Se han catalogado más de cuatrocientas cincuenta especies de algas pardas distribuidas entre los océanos Atlántico y Pacífico. Estas algas viven generalmente pegadas al fondo del mar y son pocos individuos los que llegan a desprenderse. Sin embargo, dos especies crecen flotando en la superficie: Sargassum fluitans y Sargassum natans.

El sargazo se acumula naturalmente, debido a los flujos de las corrientes marinas, en un gran manchón conocido desde antiguo como el Mar de Sargazos en el área del Triángulo de las Bermudas ubicada en el Atlántico Oeste subtropical; su descubrimiento se remonta a los tiempos en que los barcos españoles, navegando hacia las costas del ahora continente americano, embotaban su camino por las flotantes masas de algas.

Manchones de sargazo Infoamazonia 1

De unos pocos años al presente, se ha ubicado otra zona de acumulación de sargazo, que, debido a las corrientes marinas, desplaza esta planta hacia las Antillas y el golfo de México. Esta zona de formación de sargazo, al norte del Ecuador, entre Brasil y África, no se había detectado, o por lo menos, no con las grandes masas flotantes que ahora se contabilizan, hasta antes del año 2011.

Valor del sargazo

En la naturaleza, el significado de cada manifestación es relativo; lo que beneficia a algunas especies, afecta a otras; nada persigue un objetivo en si y es más correcto aseverar que, ante una coyuntura, hay especies beneficiarias en su supervivencia, y otras, cuya permanencia se ve comprometida.

Las masas flotantes de sargazo, durante millones de años, han fungido como un sitio de refugio, reproducción y alimento para miles de especies de flora y fauna marina.

Los procesos han ocurrido por lo general, de manera gradual, dando lugar a la adaptación y la coevolución entre especies. El sargazo, en aquellas zonas en que ha evolucionado armónicamente con el entorno, funge como hábitat para muchas especies marinas, puesto que proporciona alimento, sombra y refugio de peces, camarones, cangrejos y tortugas.

El equilibrio dinámico

El planeta es un mega sistema dinámico, con modificaciones que operan, desde la óptica humana, “lentamente”, pasando milenios para que se “note” una variación. Durante estos fascinantes procesos de cambio, las especies se extinguen, se adaptan o evolucionan a nuevas especies.

Desde la aparición del hombre moderno, y notoriamente, desde la revolución industrial y el aumento poblacional que lo llevó a modificar sin cuartel las condiciones ecológicas del planeta, se han presentado cambios tan acelerados en los océanos, que da tiempo de notarlos durante el tiempo de vida de un individuo (un “chasquido de dedos” geológico). Debido a su velocidad de alteración, no da tiempo a la ocurrencia de procesos de adaptación o evolución para muchas especies de flora y fauna o, al revés, surgen condiciones que favorecen “de repente” la proliferación de otras especies, tal es el caso del sargazo.

La generalizada presencia del sargazo en el Atlántico entre Brasil y África ha sido tal, que presenta consecuencias económicas medibles en millones de dólares.

(En Quintana Roo, según la Secretaría de Medio Ambiente Estatal, se requiere gastar, para limpiar cada 50 km lineales de playa, la cantidad de 4 millones de dólares… al mes.)

Los científicos están tratando de entender el detonante, para finalmente, intentar hacer algo al respecto. Se han sugerido una serie de explicaciones, entre ellas, que el sargazo del Mar de los Sargazos se ha desplazado al sur por el calentamiento global, producto del cambio climático o que el sargazo proviene del frente de la costa de Brasil, en donde las salidas de diferentes ríos van cargadas de nutrientes hacia el mar debido al incremento de la deforestación del Amazonas.

Otra hipótesis plantea como origen a África, donde la arena del desierto, rica en nutrientes, fertiliza la región y, con ello, se incrementa el crecimiento del sargazo. Lo que es muy probable, es que, a lo largo de las últimas décadas, se han dado paulatinamente, múltiples factores ambientales de origen antropocéntrico que favorecieron su crecimiento, en especial, el incremento de temperatura y de nutrientes, principalmente Nitrógeno, Hierro y Fósforo.

Las causales para las consecuencias que nadie espera

Es verdad que, antes del arribo del sargazo, había cambios en los ecosistemas a causa de la contaminación del manto acuífero. Sin embargo, cuando esta alga arriba a las costas, su aporte de nutrientes puede ser hasta cien veces mayor que el aporte por medio de agua contaminada del manto acuífero.

En el océano, se han modificado las concentraciones de diversos elementos orgánicos, principalmente de nitrógeno y fósforo. El aumento de nutrientes, es conocido como eutrofización, término griego que significa “bien nutrido”.

El exceso de nutrientes en los océanos, proviene principalmente de las actividades del hombre, entre ellas, la agricultura no sustentable, que emplea fertilizantes nitrogenados para abonar los cultivos; la ganadería mal gestionada, que contamina con heces las fuentes de agua que fluyen a los océanos (práctica común en el Amazonas, secundada además por su gobierno); la generación irresponsable de residuos de detergentes con fosfatos; la actividad industrial mal gestionada, que vierte tóxicos al agua (entre ellos nitrogenados y fosfatados); la contaminación atmosférica, con emisiones de nitrogenados y azufre, que reaccionan en la atmósfera produciendo lluvia ácida, llevando nutrientes a las masas de agua; finalmente, la actividad forestal no sustentable, deja residuos en las aguas, que se degradan aportando nitrógeno.

quema para ganaderia amazonia caracol radio 1

Una de las principales consecuencias de la eutrofización, es la sobrealimentación de plantas, como el sargazo, que consumen cantidades ingentes de oxígeno durante su crecimiento y posterior putrefacción. Precisamente, durante su putrefacción, la proliferación de bacterias, produce toxinas letales para las aves y mamíferos (incluyendo al ser humano).

El aumento del sargazo en la última década

La SEMARNAT ha publicado que, en el verano de 2013 en el Caribe mexicano se reportó la llegada de cantidades inusuales de sargazo a las costas. Esto continuó de forma esporádica durante los siguientes meses, hasta que a finales de 2014 y durante 2015, la situación se volvió constante.

En septiembre de 2015 se contabilizaron 2,500 m3 de sargazo por kilómetro de playa. En 2018 (la base de datos más completa) se juntaron 275,000 m3 en sólo seis kilómetros de playa en Puerto Morelos.

En el mes de mayo de 2021, la cantidad de sargazo en el mar llegó a un máximo histórico para un mes de mayo, cantidad no observada antes, y para el mes de junio de 2021, la cantidad de esta alga se aproximó al récord histórico alcanzado en junio de 2018.

Los investigadores de la University of Southern Mississippi, Donald R. Johnson y James S. Franks, aseguran que el sargazo no es un problema sólo del Caribe, sino de dimensión mundial, que continuará llegando a las costas de más de 19 países en la región de las Antillas.
A causa del cambio climático, el patrón de las corrientes marinas y los vientos están cambiando; no se puede descartar que, en un futuro, el Mar de los Sargazos en el Triángulo de las Bermudas y el manchón ecuatorial lleguen a estar conectados de forma más regular, lo que formaría un continuo de sargazo cubriendo una superficie enorme del océano, lo que no es un escenario muy alentador para la vida marina ni para la economía regional.

sargazo y mortandad de peces el financiero 1

Todo acto tiene consecuencias. Los causales del sargazo ocurren permanentemente y por diversos frentes. Las soluciones no deberían limitarse a impedir que el sargazo llegase a las playas y a limpiar el sargazo de las playas turísticas. El problema es mucho más profundo, pues afecta la biodiversidad y el equilibrio ecológico. El sargazo es una consecuencia del accionar del hombre, que nadie esperaba ¿qué otras sorpresas deparará el planeta ante la irresponsabilidad e ignorancia humanas?


Cristian Rene Sánchez M.

Conservacionista. Libre pensador. Para encajar siempre, tienes que ser deshonesto. Apartidista. No ataco mexicanos; ataco regímenes criminales.

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