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Kamoʻoalewa, el hijo de la Luna.

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Kamoʻoalewa, el hijo de la Luna.

Kamoʻoalewa no es el nombre del niño de piel mencionado en la canción de José María Cano, sino el nombre de uno de los cuasi-satélites de nuestro planeta. Actualmente del poco más de la docena de cuasi-satélites conocidos de la Tierra, 6 se encuentran en esa calidad, con una vida dinámica de unos pocos cientos de años: (164207) 2004 GU9, (277810) 2006 FV35, 2013 LX28, 2014 OL339, 469219 Kamo‘oalewa y 2020 PP1.

Se sabe poco sobre los cuasi-satélites de la Tierra porque son débiles y difíciles de observar. Un cuasisatélite es un objeto que, orbitando en torno a una estrella, se encuentra en resonancia orbital 1:1 con un determinado planeta, es decir completa una órbita alrededor de su estrella en el mismo tiempo en que lo hace el planeta, pero describiendo una órbita de distinta excentricidad.

Kamo'oalewa es el más estable de los cuasi-satélites conocidos de la Tierra. También designado como 2016 HO3, el asteroide fue descubierto en 2016 por astrónomos que usaban el telescopio PanSTARRS, tiene entre 46 y 58 m de diámetro y se acerca hasta unos 14.5 millones de kilómetros de la Tierra.

Kamoʻoalewa se deriva de las palabras hawaianas ka 'el', moʻo 'fragmento', refiriéndose a que es una pieza rota de un objeto más grande, un 'de' y lewa 'oscilar', refiriéndose a su movimiento en el cielo visto desde la tierra.

Como cuasi-satélite, su órbita es muy parecida a la de la Tierra. A medida que orbita el Sol con un período orbital de ~ 1 año, toma una trayectoria casi satelital en relación con la Tierra, es decir, hace vueltas retrógradas alrededor de la Tierra con un período de ~ 1 año.

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A diferencia de los "verdaderos" satélites, los cuasisatélites orbitan fuera de la esfera de Hill de su planeta, que es la zona en la que la fuerza gravitatoria que ejerce el planeta domina sobre las fuerzas gravitatorias de otros cuerpos celestes. Como consecuencia de ello, las perturbaciones gravitatorias externas tenderán a alterar la órbita del objeto, pudiendo eventualmente desvincularlo de la resonancia con el planeta.

"Kamoʻoalewa no permanecerá en esta órbita en particular por mucho tiempo, solo unos 300 años en el futuro, y estimamos que llegó a esta órbita hace unos 500 años", dijo el profesor Renu Malhotra, científico planetario del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, en Tucson.

"Su órbita tampoco es típica de los asteroides cercanos a la Tierra. Es muy poco probable que un asteroide cercano a la Tierra de tipo jardín se mueva espontáneamente a una órbita cuasi-satélite como la de Kamo'oalewa".

"Miré a través de todos los espectros de asteroides cercanos a la Tierra a los que teníamos acceso, y nada coincidió", dijo Benjamin Sharkey, estudiante de posgrado en el Laboratorio Lunar y ms01Planetario de la Universidad de Arizona, en Tucson.

“La pregunta natural que surge es: ¿cuál es el origen de Kamo’oalewa? Las respuestas son especulativas”, dijeron.

“Una posibilidad es que fue capturado en su órbita similar a la de la Tierra de la población general de NEOs. Sin embargo, su baja excentricidad e inclinación son bastante atípicas de los estados coorbitales capturados que se encuentran en simulaciones numéricas".

“Otra posibilidad es que Kamo'oalewa se origine a partir de una población cuasi estable aún no descubierta de asteroides troyanos de la Tierra que orbitan cerca de los puntos Lagrange L4 y L5 de la Tierra. Esta hipótesis se puede probar en futuros estudios de observación más profundos y amplios de las regiones troyanas Tierra-Sol, complementados con una investigación teórica de las rutas dinámicas entre los troyanos terrestres y los cuasi satélites".

"Una tercera posibilidad es que Kamo'oalewa se origine en el sistema Tierra-Luna, tal vez como eyección de impacto de la superficie lunar o como un fragmento de la marea o rotura rotacional de un NEO principal durante un encuentro cercano con la Tierra-Luna".

"El espectro de reflectancia de Kamo’oalewa apoya la hipótesis de la eyección lunar", dijeron.

Utilizando el Gran Telescopio Binocular y el Lowell Discovery Telescope, los astrónomos han realizado una caracterización física completa de Kamo'oalewa y han evaluado su afinidad con otros grupos de objetos cercanos a la Tierra (NEO). Descubrieron que el espectro de Kamo'oalewa coincide con las rocas lunares de las misiones Apolo de la NASA, lo que sugiere que se originó en la Luna.

Los investigadores encontraron que Kamo’oalewa rota con un período de 28.3 minutos; su espectro es indicativo de una composición a base de silicato, pero con un enrojecimiento más allá de lo que se ve típicamente entre los asteroides del Sistema Solar interior.

Las conclusiones de este grupo de expertos es que Kamoʻoalewa se formó debido a un antiguo impacto de un objeto con la Luna. De ahí que este cuerpo esté compuesto de elementos sumamente similares a los de nuestro satélite natural.

Los resultados se publicaron en la revista Communications Earth and Environment, en el artículo publicado el pasado 11 de Noviembre con el título "Lunar-like silicate material forms the Earth quasi-satellite (469219) 2016 HO3 Kamoʻoalewa".

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Fuentes: Sci news, Communications Earth and Environment https://doi.org/10.1038/s43247-021-00303-7, imágenes tomadas de internet


Mario Quiron

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