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Elasmotherium sibiricum, el “Mudhorn” prehistórico

El unicornio de la vida real.
 |  Ciencia
Elasmotherium sibiricum, el “Mudhorn” prehistórico

En Mayo, en un artículo de #JuevesDeDinosaurios (Sinomacrops bondei, un "porg" prehistórico) mencioné mi afición por la ciencia ficción, concretamente por la saga de Star Wars. A diferencia del “porg”, los creativos de la serie The Mandalorian sí han aceptado haber diseñado al impresionante Mudhorn, basándose en el animal que veremos hoy: Elasmotherium sibiricum (gr. ‘bestia de la llanura siberiana’), el unicornio siberiano, especie a la que se atribuye el origen del mito del unicornio.

ela05En la descripción conocida de los unicornios tenemos: Patas de antílope, cuerpo de caballo blanco, barba de cabra, ojos azules, cola de jabalí o león y un cuerno en la frente. Los unicornios son comúnmente aceptados como seres mitológicos, aunque, como todo mito, tienen su origen en un animal real.

En este caso, todo apunta a que el pariente real más cercano de los tradicionales unicornios es el Elasmotherium sibiricum.

El elasmoterio es una especie extinta de mamífero con extremidades acabadas en pezuñas, a la que también se conoce como unicornio gigante o unicornio siberiano, fue un enorme rinoceronte del continente asiático, tenía un solo cuerno que podía llegar a los dos metros de largo, puntiagudo y excepcionalmente grueso, producto de la fusión de los dos cuernos habituales en los rinocerontes.

Con un peso de hasta 3.5 toneladas, el Elasmotherium sibiricum recorría los pastizales de Rusia, Kazajistán, Mongolia y el norte de China. “Sin duda fue una de las especies de rinocerontes más espectaculares de todas las que han existido”, apuntan los científicos.

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En el pasado hubo hasta 250 tipos distintos de rinocerontes, aunque hoy en día han sobrevivido apenas cinco: el rinoceronte blanco (Ceratotherium simum) y el rinoceronte negro (Diceros bicornis) en África, el rinoceronte de Java (Rhinoceros sondaicus), el rinoceronte de la India (Rhinoceros unicornis) y el rinoceronte de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis) en Asia. Según la IUCN, las especies de rinocerontes de Java, Sumatra y negro se encuentran en "peligro crítico"; el de la India está en "peligro", y el blanco se considera "casi amenazado".

Un equipo internacional liderado por los expertos del Museo de Historia Natural de Londres acaban de descubrir que el unicornio siberiano sobrevivió mucho más tiempo de lo que se creía, e incluso llegó a compartir tiempo y espacio con los humanos modernos.ela01

Su estudio publicado en la revista Nature Ecology and Evolution, titulado “Evolution and extinction of the giant rhinoceros Elasmotherium sibiricum sheds light on late Quaternary megafaunal extinctions”, indica que este antiguo rinoceronte gigante y peludo de la Edad de Hielo se extinguió hace 35,000 años y que su desaparición pudo estar vinculada a la reducción de las praderas y la estepa donde vivía.

Otras especies que compartían el ambiente del unicornio siberiano eran menos dependientes del pasto, como el rinoceronte lanudo y el antílope saiga, y escaparon del destino del Elasmotherium sibiricum, aunque el rinoceronte lanudo se extinguió 20,000 años después.

El unicornio siberiano fue el último miembro de una familia de rinocerontes, según han desvelado los análisis genéticos realizados en la Universidad de Adelaida. “Los ancestros del Elasmotherium se separaron del resto de rinocerontes vivos hace más de 40 millones de años”, apunta Kieren Mitchell, coautor de la investigación, “Eso hace que el unicornio siberiano y el rinoceronte blanco africano sean primos más lejanos que los humanos y los monos”. Esta nueva evidencia anula estudios previos que sugieren que era un pariente muy cercano de los rinocerontes lanudos y los rinocerontes de Sumatra.

Durante mucho tiempo se asumió que el unicornio siberiano se extinguió mucho antes de la última Edad de Hielo (o glaciación de Würm, hace entre 110,000 y 10,000 años). Se creía incluso que podría haber desaparecido hace más de 200,000 años.

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Para salir de dudas, los investigadores analizaron 23 especímenes de huesos de unicornio siberiano, lo que confirma que la especie sobrevivió posiblemente hasta 35,000 años atrás. Los últimos días del unicornio siberiano fueron compartidos con los humanos modernos y los neandertales.

El elasmoterio en la mitología:

Las posibles bestias mitológicas inspiradas en este animal que se han señalado, aparte del unicornio europeo, son: un gigantesco toro negro con un único cuerno frontal de las leyendas de los Evenk de Rusia que aparece descrito en la enciclopedia sueca Nordisk familjebok; el karkadann del folclor persa y el zhi (en chino, 廌; pinyin, zhì) chino.

El viajero musulmán Ahmad ibn Fadlan, que recorrió Oriente Medio y Asia Central en el siglo X, describe un animal del tamaño de un camello y forma intermedia entre una mula y un toro dotado de un cuerno frontal que supuestamente vivía en los semidesiertos al noroeste del actual Irán, relato que se ha sugerido como una posible descripción del elasmoterio en época histórica.

PS: Investigadores de la Universidad Estatal de Tomsk (TSU) en Rusia han descubierto ejemplares mucho más recientes, de hace tan solo 29,000 años, en el que sería su último refugio, Kazajistán. El estudio aparece publicado en el American Journal of Applied Science.

Fuentes: Naturalista, Vanguardia, ABC, Nature https://doi.org/10.1038/s41559-018-0722-0, American Journal of Applied Science https://doi.org/10.3844/ajassp.2016.189.199, imágenes tomadas de internet


Mario Quiron

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