#JuevesDeDinosaurios

Ectenosaurus everhartorum, el nuevo mosasaurio

Polvo en el agua. Restos fósiles encontrados nos remontan a mares habitados por grandes lagartos.
 |  Ciencia
Ectenosaurus everhartorum, el nuevo mosasaurio

En estos #JuevesDeDinosaurios nos hemos centrado principalmente en dinosaurios, valga la redundancia. Sin embargo, hemos visto varios animales que, aun sin ser clasificados como dinosaurios, complementan la fauna de aquellas etapas tan lejanas.

Hemos visto varias especies de pterosaurios, y hasta mamíferos que tenían dinosaurios como parte de su dieta. Por lo que, haciendo una revisión a estos escritos de #JuevesDeDinosaurios, nos podemos imaginar cómo se verían algunos ecosistemas de aquel entonces.

Hoy ingresaremos en un hábitat que no hemos revisado: el mar.

Sabemos que algunos dinosaurios eran buenos nadadores y utilizaban lagos y ríos como fuente de alimento, pero los mares y océanos eran dominados por otros reptiles, que son conocidos popularmente como dinosaurios marinos, aunque no son dinosaurios: ictiosaurios, plesiosaurios y mosasaurios.

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Hablemos sobre mosasaurios (Mosasauridae):

Eran grandes lagartos acuáticos. Los primeros restos fósiles fueron descubiertos en una cantera de caliza en Maastricht, sobre las márgenes del río Mosa (de allí el nombre), en 1764, medio siglo antes de que se comenzara a emplear el término "dinosaurio".

Los mosasaurios hoy día son considerados parientes cercanos de las serpientes, debido a que los análisis cladísticos que se han realizado, han hallado similitudes en la anatomía del cráneo y las mandíbulas. Durante los últimos 20 millones de años del período Cretácico, con la desaparición de los ictiosaurios y los plesiosaurios, los mosasaurios se volvieron los depredadores marinos dominantes.

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Estos “dinosaurios” acuáticos de entre 3 y 18 metros se asemejaban físicamente a un cocodrilo.

Se piensa que estos animales habitaban en mares cálidos y poco profundos en los que se alimentaban de peces, aves buceadoras e, incluso, otros reptiles marinos.

Después de la Guerra Civil en EE.UU., cuando los principales paleontólogos del país, Othniel Charles Marsh y Edward Drinker Cope, comenzaron a estudiar la piedra caliza del Cretácico conocida como Kansas Chalk, es el momento en el que Kansas surgió como lugar mundialmente conocido por la investigación de los mosasaurios.

Ahora veamos a la nueva especie de mosasaurio encontrada en el estado de Kansas, en Estados Unidos. La especie de mosasaurio recientemente identificada vivió durante la época del Cretácico Superior, hace unos 80 millones de años, habitaba en el Western Interior Seaway, un cuerpo poco profundo de agua marina que dividía el continente de América del Norte en dos masas terrestres distintas.

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"Si Ectenosaurus clidastoides con sus mandíbulas largas y delgadas se asemeja a un cocodrilo gavial, la nueva especie está más cerca de un cocodrilo gavial falso con mandíbulas notablemente más romas", dijo el Dr. Takuya Konishi, paleontólogo del Departamento de Ciencias Biológicas de la Universidad de Cincinnati.

El nuevo mosasaurio fue nombrado por Konishi y sus alumnos como Ectenosaurus everhartorum, en honor a los paleontólogos Mike y Pamela Everhart. Esto lo convierte en la segunda especie del mismo género Ectenosaurus, previamente clasificado en Estados Unidos.

El animal marino medía unos 5.5 m (18 pies) de largo y se parecía al falso gavial (Tomistoma schlegelii), un saurópsido crocodilio de color verde con manchas negras de unos cuatro metros de largo que vive actualmente en ríos de Malasia e Indonesia Occidental.

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La mandíbula fosilizada de Ectenosaurus everhartorum fue recolectada en la década de 1970 en el condado de Logan, en el oeste de Kansas. El descubrimiento de este mosasaurio arroja nueva luz sobre las formas de vida en la región, cuando aún era un océano.

Los mosasaurios Ectenosaurus son inusuales por los pocos especímenes que se han encontrado en el género en comparación con otros mosasaurios.

"En el oeste de Kansas hemos recolectado más de 1,500 especímenes de mosasaurios", dijo el Dr. Konishi. "De esos, solo podemos encontrar un espécimen de cada una de estas dos especies de Ectenosaurus. Eso es una locura".

El descubrimiento y la descripción de la nueva especie se publicó en un artículo en la Revista Canadian Journal of Earth Sciences, el pasado 26 de Agosto de 2021, con el título "A new species of Ectenosaurus (Mosasauridae: Plioplatecarpinae) from western Kansas, USA, reveals a novel suite of osteological characters for the genus".

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Hoy, después de años de tradición como mina de mosasaurios, Kansas se prepara para exhibir a su más reciente especie en sus museos de historia natural.

Fuentes: Sci News, Muy Interesante, National Geographic, Canadian Journal of Earth Sciences https://doi.org/10.1139/cjes-2020-0175, imágenes tomadas de internet.


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